​​Según el artículo 360 de la Constitución Política son “… una contraprestación económica de propiedad del estado que se causa por la explotación de un recurso natural no renovable…”

Según el Sistema General de Regalías son, “el pago que realizan las compañías petroleras al Estado colombiano por explotar los yacimientos de petróleo, un recurso natural no renovable, es decir, que se extingue en el transcurso del tiempo”.

En este sentido en el inciso 2 del Artículo 361 de la Constitución, se establece que “los departamentos, municipios y distritos en cuyo territorio se adelanten explotaciones de recursos naturales no renovables, así como los municipios y distritos con puertos marítimos y fluviales por donde se transporten dichos recursos o productos derivados de los mismos, tendrán derecho a participar en las regalías y compensaciones, así como a ejecutar directamente estos recursos”.

En cuanto al alcance del pago de las Regalías
1. el pago de las mismas, es una contraprestación económica a la nación por la explotación de un recurso natural no renovable.

2. el Estado recibe regalías por la producción de petróleo, más no por la exploración, es decir no recibe regalías por la búsqueda ni por la perforación de los pozos.

El nuevo Sistema General de Regalías – SGR​

A partir del 1 de enero de 2012, entró en vigencia el nuevo Sistema General de Regalías -SGR- que propone incrementar el alcance de la inversión de estos recursos a todas las regiones de Colombia, no solo a aquellas vinculadas con la explotación de recursos naturales no renovables; con lo cual se busca garantizar el principio de equidad regional y aumentar la competitividad del país en general. La reforma permitió la flexibilización en el uso de las regalías como una forma de aumentar la autonomía de las entidades territoriales y favorecer el aprovechamiento de economías de escala en las regiones por medio de la libre integración y formulación de proyectos de inversión en estas.

Los cuatro principios que sirvieron como fundamento para el nuevo Sistema General de Regalías son los siguientes (DNP, 2012):
1) Ahorro para el futuro
2) Equidad social y regional
3) Competitividad regional
4) Buen gobierno.​

Destinación
El artículo 22 de la Ley 1530, establece que con los recursos del Sistema General de Regalías se podrán financiar pro- yectos de inversión y la estructuración de proyectos como componentes de un proyecto de inversión o presentados en forma individual.

Funcionamiento de los OCAD:
Los Órganos Colegiados de Administración y Decisión –OCAD– son entidades sin personería jurídica, compuestas por miembros que trabajan con carácter ad-honorem, que se constituyen en los escenarios para definir la inversión de regalías a partir de proyectos presentados para la gestión de dichos recursos.

De acuerdo con el Departamento Nacional de Planeación, los OCAD son organismos de viabilización, priorización, aproba- ción y ejecución de proyecto, conformados como triángulos de Buen Gobierno.​